In 2016 verdedigde ze haar proefschrift, waarvoor zij de dissertatieprijs van de Nederlandse Vereniging voor Neuropsychologie ontving. Tijdens en na haar promotie publiceerde Willemijn in vooraanstaande wetenschappelijke tijdschriften. Willemijn zet zich actief in om de resultaten van haar onderzoek te vertalen naar de klinische praktijk. Daarnaast geeft zij met veel enthousiasme onderwijs aan studenten, begeleidt promovendi, verzorgt lezingen en is vrijwilliger bij het Alzheimercafé.

Motivatie

Door haar netwerk en werkzaamheden komt Willemijn in gesprek met mensen met geheugenklachten en mantelzorgers. Dit vormt voor haar een grote motivatiebron om met haar onderzoek bij te dragen aan het voorkomen of uitstellen van Alzheimer dementie.

Bescherming tegen Alzheimer

Willemijn is gefascineerd door mensen die beschermd lijken te zijn tegen Alzheimerhersenschade. Haar eerdere onderzoek toont aan dat dit voorkomt bij 30% van de ouderen. Willemijn probeert de oorzaak van deze bescherming te vinden door eiwitten in hersenvocht te bestuderen. Op deze manier zoekt zij aanwijzingen voor een nieuwe behandeling tegen Alzheimer dementie. Daarnaast onderzoekt Willemijn welke beïnvloedbare factoren, zoals leefstijl, aan de basis liggen van deze biologische bescherming. Zo zoekt zij naar mogelijkheden die mensen zélf zouden kunnen hebben om weerstand tegen Alzheimer op te bouwen.

Vernieuwende interventie

In 2020 behaalde Willemijn een prestigieuze Veni subsidie van de Nederlandse organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek. Met de YOR-award wil zij haar onderzoekslijn verder uitbreiden door ook eiwitten gerelateerd aan weerstand in kostbaar hersenweefsel te bestuderen. Deze award wil ze ook inzetten om de eerste stappen te zetten naar de ontwikkeling van een vernieuwende interventie-op-maat.

Internationale samenwerking

Willemijn is internationaal gezien een spil in het onderzoek naar het Alzheimereiwit amyloid. Zij is ervan overtuigd dat internationale samenwerking ons sneller bij een oplossing voor de ziekte van Alzheimer brengt. Door haar grote netwerk in binnen- en buitenland heeft zij toegang tot onderzoeksgegevens van meer dan 90 centra en draagt zij de resultaten van haar onderzoek breed uit.

Toekomstvisie

Willemijn wil uiteindelijk een behandeling-op-maat ontwikkelen om Alzheimerdementie uit te stellen of te voorkomen. Daarnaast wil zij de resultaten van dit onderzoek toepasbaar maken voor mensen van allerlei soorten afkomst en gender.

Bekijk alle finalisten

Over de Young Outstanding Researcher Award

Dit jaar reikt Alzheimer Nederland voor de vierde keer de Young Outstanding Researcher Award uit. De YOR-award is een prijs voor talentvolle onderzoekers (twee tot zes jaar na hun promotie). Met de prijs wil Alzheimer Nederland meer jonge en talentvolle onderzoekers behouden voor het dementieonderzoek en zo het onderzoek naar oplossingen voor huidige en toekomstige generaties van patiënten en mantelzorgers versnellen. 

> Lees hier wat wij nog meer doen op het gebied van onderzoek